20 preguntas y respuestas acerca de los virus

Estamos atravesando una situación muy difícil de salud pública, ocasionado por un virus denominado COVID-19 y que está ocasionando muertes de personas en más de 160 países del mundo. Este virus no distingue condición social, económica, edad o sexo.Todos somos vulnerables, unos más que otros ante esta pandemia y lo que nos queda es aplicar las normas de prevención para evitar el contagio e informarnos más acerca de los virus, con respuestas a diversas preguntas de la que quizás algunas personas aún no conocemos.

1.- ¿Qué son los virus?

Los virus son pequeños pedazos de material genético (ya sea ADN o ARN) que infectan una célula huésped. La mayoría se aloja en bacterias y muchos virus están encapsulados en una envoltura de proteínas llamada capside; otros protegen su material genético con una membrana o envoltura derivada de la célula infectada; algunos más utilizan ambas cosas, es decir, una capside envuelta en una membrana celular.

2.-¿Por qué a los virus no se consideran seres vivos?

Los virus no son seres vivos, porque no realizan la función de nutrición y relación  y para poder reproducirse; es decir, para hacerse copias de ellos mismos necesitan, de forma obligatoria, la intervención de una célula. Este es el motivo por el que no aparecen incluidos en ningún Reino en los que se engloban los seres vivos.

3.- ¿Cómo se originan los virus?

Existen dos teorías con respecto al origen de los virus. Una teoría propone que los virus son consecuencia de la degeneración de microorganismos (bacterias, protozoarios y hongos), que alguna vez fueron parásitos obligatorios de otras células, a tal grado que se convirtieron en parásitos intracelulares y perdieron paulatinamente todos los componentes necesarios para desarrollar un ciclo de vida libre independiente de la célula huésped.

La otra teoría propone que los virus son el equivalente a genes vagabundos. Por ejemplo, es probable que algunos fragmentos de ácido nucleico hayan sido transferidos en forma fortuita a una célula perteneciente a una especie diferente a la que pertenecen dichos fragmentos, los cuales en lugar de haber sido degradados (como ocurre generalmente), por causas desconocidas podrían sobrevivir y multiplicarse en la nueva célula hospedera.

4.-¿Cuál es la estructura de un virus?

Existen muchos virus diferentes en el mundo y varían en sus tamaños, formas y ciclos de vida.Pero su estructura en común es que contienen las siguientes partes:

a) Una cubierta protectora de proteína o cápside

b)Un genoma de ácido nucleico, ADN o ARN, dentro de la cápside

c)Una capa de membrana llamada envoltura (algunos pero no todos los virus).

5.-¿Cómo es el ciclo de vida de un virus?

El ciclo de vida es el conjunto de etapas, en los cuales un virus reconoce y entra en una célula huésped, la “reprograma” y proporciona instrucciones en forma de ADN o ARN viral, y utiliza sus recursos para hacer más partículas virales.

Para un virus típico, el ciclo de vida se puede dividir en cinco grandes etapas:

1.-Fijación. El virus reconoce y se une a una célula hospedera a través de una molécula receptora situada en la superficie celular.

El virus se une a su receptor en la superficie celular.

2.- Penetración. El virus o su material genético entra en la célula.

Las vías de entrada incluyen endocitosis (en la cual la membrana se dobla hacia adentro para meter el virus en la célula en una burbuja) y la fusión directa de la partícula vírica con la membrana y la liberación de su contenido en la célula.

Las vías de entrada incluyen endocitosis (en la cual la membrana se dobla hacia adentro para meter el virus en la célula en una burbuja) y la fusión directa de la partícula vírica con la membrana y la liberación de su contenido en la célula.

3.-Replicación genómica y expresión génica. El genoma viral se copia y sus genes se expresan para producir proteínas virales.

El genoma viral se copia y sus genes también se expresan para formar proteínas virales.

4.- Ensamblaje. Las nuevas partículas virales se ensamblan a partir de las copias del genoma y de las proteínas virales.

Las proteínas de la cápside se ensamblan alrededor del genoma viral, y así se forma una partícula vírica con el genoma por dentro (encapsulado por la cápside).

5.- Liberación. Las partículas virales terminadas salen de la célula y pueden infectar a otras células. 

6.-¿Como se reproducen los virus?

La única función que cumplen los virus y que comparten con el resto de los seres vivos es la de reproducirse (generar copias de sí mismos); para ello, necesitan utilizar la materia, la energía y la maquinaria de la célula huésped, por lo que se los denomina parásitos obligados.

Una vez que infectan una célula, los virus pueden desarrollar dos tipos de comportamiento: a) como agentes infecciosos, produciendo la lisis o muerte de la célula, o b) como virus atenuados o templados, que añaden material genético a la célula hospedante y, por lo tanto, resultan agentes de la variabilidad genética.

7.-¿Porqué los virus causan enfermedades?

Los virus causan enfermedades porque invaden a las células normales y las usan para multiplicarse, modificando su material genético de esta. Esto puede matar, dañar o mutar a las células y enfermarle. Aunque en muchos casos nuestro sistema inmunitario nos defiende y no llegamos a enfermarnos.

8.-¿En qué se diferencia un virus de una bacteria?

Las bacterias son pequeñas y de una sola célula, pero son organismos vivos que no dependen de una célula huésped para reproducirse. Es por ello que las infecciones bacterianas y virales se tratan de forma muy distinta. Por ejemplo, los antibióticos solamente son beneficiosos contra las bacterias, no contra los virus.

Las bacterias son mucho más grandes que los virus. El diámetro de un virus típico de unos 20 a 300 nanómetros.

9.-¿Dónde viven los virus?

Los microbios ya sea virus, bacterias, hongos o protozoos, se encuentran en todas partes: están en nuestro cuerpo, en las plantas,en los animales, en los alimentos, en el agua o en el aire.

Pero en el caso del virus COVID-19, le gusta alojarse en las vías respiratorias, en especial en los pulmones de la persona y si la persona está enferma puede eliminar muchísimos virus al toser, estornudar o hablar y estas partículas, pueden caer sobre diferentes superficies como: pisos, pared, muebles, ropa, pasamanos, piel e ingresar a un persona sana a través de la boca, nariz y ojos. De ahí la importancia de usar los medios de protección como mascarillas y lentes.

Por la piel es un poco díficil el contagio, ya que nuestra piel en su parte superficial está cubierta de células muertas y para que el virus actúe necesita células vivas. Pero si la piel es un medio de transporte, para llevar el virus a otras zonas del cuerpo, como son las vías respiratorias y ojos. Por eso el lavado de manos con agua y jabón es sumamente importante para eliminar o desintegrar a los virus, así como el baño diario.

10.- ¿Qué forma tienen los virus?

 Los virus tienen diversas formas, como por ejemplo:

Forma helicoidal

En este tipo de estructura, los cápsides se agrupan y se ensamblan formando una hélice cerrada, en cuyo espacio medio se encuentra el genoma.

Forma icosaédrica

Cada uno de los veinte lados de esta estructura es un triángulo equilátero, compuesto por subunidades proteicas idénticas. Muchos virus están constituidos sobre este principio. Hay 252 subunidades en total. Dentro del icosaedro se encuentra el genoma viral de DNA de doble cadena.

11.-¿Qué es el coronavirus?

Los coronavirus (CoV) son una amplia familia de virus que pueden causar diversas afecciones, desde el resfriado común hasta enfermedades más graves, como ocurre con el coronavirus causante del síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS-CoV) y el que ocasiona el síndrome respiratorio agudo severo (SRAS-CoV). Un nuevo coronavirus es una nueva cepa de coronavirus que no se había encontrado antes en el ser humano.

12.-¿Cómo se originó el coronavirus?

El estudio genómico del coronavirus de Wuhan desvela una alta similitud con el tipo de coronavirus causante del SARS así como a los coronavirus de murciélago, lo que refrenda las sospechas de este animal como origen del brote.

13.-¿Qué es el coronavirus COVID-19?

La enfermedad del coronavirus (COVID-19) es una afección respiratoria que se puede propagar de persona a persona. El virus que causa el COVID-19 es un nuevo coronavirus que se identificó por primera vez durante la investigación de un brote en Wuhan, China.

Según la OMS, el periodo de incubación de este virus, entendiéndose como el tiempo que transcurre entre la infección por el virus y la aparición de los síntomas de la enfermedad, oscilan entre 1 y 14 días, y en general se sitúan en torno a cinco días.

14.- ¿En qué lugar del mundo se originó por primera vez?

El COVID-19 apareció por primera vez a finales de diciembre de 2019 en la ciudad de Wuhan (China) y al transcurrir los primeros meses del presente año se ha ido propagando por casi todo el mundo, conviertiéndose en una pandemia.

15.- ¿Cómo se adquiere el COVID-19 y cuáles son sus síntomas?

Se cree que el virus se propaga principalmente de persona a persona.

  • Entre las personas que tienen contacto cercano entre ellas.
  • Mediante gotitas respiratorias que se producen cuando una persona infectada tose o estornuda.
  • Estas gotitas pueden llegar a la boca o la nariz de las personas que se encuentren cerca o posiblemente entrar a los pulmones al respirar.

Los síntomas de esta enfermedad son: fiebre y síntomas respiratorios (tos y disnea o dificultad para respirar). En los casos más graves, pueden causar neumonía, síndrome respiratorio agudo severo, insuficiencia renal e, incluso, la muerte.

16.- ¿Cómo actúa el jabón y el alcohol frente al coronavirus?

Una gota de jabón común diluida en agua es suficiente para desintegrar y matar a muchos tipos de bacterias y virus, incluyendo al nuevo coronavirus que actualmente se propaga alrededor del mundo. El secreto del impresionante poder del jabón es su estructura molecular.

El jabón está hecho de moléculas en forma de alfiler y cada una de las cuales tiene una cabeza hidrofílica, el cual se enlaza fácilmente con el agua y una cola hidrofóbica, que evade el agua y prefiere vincularse con aceites y grasas.

Estas moléculas de jabón, cuando están suspendidas en el agua, flotan de manera alterna como unidades solitarias, interactúan con otras moléculas en la solución y se ensamblan a sí mismas en pequeñas burbujas llamadas micelas, con cabezas que apuntan hacia afuera y colas que permanecen en el interior.

Algunas bacterias y virus tienen membranas lipídicas que asemejan micelas de doble capa con dos bandas de colas hidrofóbicas intercaladas entre dos anillos de cabezas hidrofílicas. Estas membranas están cubiertas con proteínas importantes que permiten a los virus infectar a las células y desempeñar tareas vitales que mantienen vivas a las bacterias. Los patógenos envueltos en membranas lipídicas incluyen a los coronavirus, el VIH, así como a los virus que causan hepatitis B y C, herpes, Ébola, zika, dengue y numerosas bacterias que atacan los intestinos y el tracto respiratorio.

Cuando te lavas las manos con agua y jabón, rodeas cualquier microorganismo de tu piel con moléculas de jabón. Las colas hidrofóbicas de las moléculas de jabón que flotan libremente intentan evadir el agua. En el proceso, se introducen en las envolturas lipídicas de ciertos microbios y virus, y las abren a la fuerza.

17.-¿Cuanto tiempo vive el coronavirus?

Investigadores de Estados Unidos determinaron que el virus del COVID-19 puede permanecer hasta tres días una superficie de acero inoxidable. En cartón por hasta 24 horas y en cobre por 4 horas.

Otro estudio de 2020 publicado en el Journal of Hospital Infection, quienes analizaron 22 estudios sobre otros coronavirus SARS y MERS, encontraron que, en promedio, los virus persistieron en las superficies de metal, plástico y vidrio a temperatura ambiente durante cuatro o cinco días, y podrían persistir hasta nueve días, dependiendo de la temperatura y la humedad. 

En el caso de las telas, no está claro cuánto tiempo pueden durar los virus. Pero, en general, tienden a durar menos tiempo en comparación con las superficies duras como el acero inoxidable.

18.-¿Cuáles son las medidas de prevención del COVID-19?

La Organización Mundial de la Salud(OMS), recomienda las siguientes medidas de prevención frente al coronavirus.

a) Lávese las manos frecuentemente con agua y jabón o alcohol en gel

Un desinfectante a base de alcohol o con agua y jabón mata el virus si este está en sus manos y el lavado tiene que ser por lo menos por 20 segundos.

b)Adopte medidas de higiene respiratoria al toser o estornudar

Cúbrase la boca y la nariz con el codo flexionado o con un pañuelo; tire el pañuelo inmediatamente y lávese las manos con un desinfectante de manos a base de alcohol, o con agua y jabón, porque al cubrir la boca y la nariz durante la tos o el estornudo se evita la propagación de gérmenes y virus. Si usted estornuda o tose cubriéndose con las manos puede contaminar los objetos o las personas a los que toque.

c)Mantenga el distanciamiento social

Mantenga al menos 1 metro (3 pies) de distancia entre usted y las demás personas, particularmente aquellas que tosan, estornuden y tengan fiebre.

Porque cuando alguien con una enfermedad respiratoria, como la infección por el 2019-nCoV, tose o estornuda, proyecta pequeñas gotículas que contienen el virus. Si está demasiado cerca, puede inhalar el virus.

d)Evite tocarse los ojos, la nariz y la boca

Las manos tocan muchas superficies que pueden estar contaminadas con el virus. Si se toca los ojos, la nariz o la boca con las manos contaminadas, puedes transferir el virus de la superficie a si mismo

e) Si tiene fiebre, tos y dificultad para respirar, solicite atención médica a tiempo

Indique a su prestador de atención de salud si ha viajado a una zona de China en la que se haya notificado la presencia del 2019-nCoV, o si ha tenido un contacto cercano con alguien que haya viajado desde China y tenga síntomas respiratorios.

Porque siempre que tenga fiebre, tos y dificultad para respirar, es importante que busque atención médica de inmediato, ya que dichos síntomas pueden deberse a una infección respiratoria o a otra afección grave. Los síntomas respiratorios con fiebre pueden tener diversas causas, y dependiendo de sus antecedentes de viajes y circunstancias personales, el 2019-nCoV podría ser una de ellas.

f) Manténgase informado y siga las recomendaciones de los profesionales sanitarios

Manténgase informado sobre las últimas novedades en relación con la COVID-19. Siga los consejos de su dispensador de atención de salud, de las autoridades sanitarias pertinentes a nivel nacional y local o de su empleador sobre la forma de protegerse a sí mismo y a los demás ante la COVID-19.

Porque las autoridades nacionales y locales dispondrán de la información más actualizada acerca de si la COVID-19 se está propagando en su zona. Son los interlocutores más indicados para dar consejos sobre las medidas que la población de su zona debe adoptar para protegerse.

19.-¿Cómo actúan las vacunas contra los virus?

Las vacunas ayudan a desarrollar inmunidad al imitar una infección. No obstante, ese tipo de infección no provoca enfermedad, pero sí hace que el sistema inmunitario produzca linfocitos T y anticuerpos. A veces, después de aplicar una vacuna, la imitación de la infección puede provocar síntomas menores, como fiebre. Esos síntomas menores son normales y previsibles mientras el cuerpo desarrolla la inmunidad.

Una vez que la imitación de la infección desaparece, al cuerpo le queda un suministro de linfocitos T de “memoria” y también de linfocitos B que recordarán cómo combatir esa enfermedad en el futuro.

En el caso de las vacunas de virus vivos atenuados son las que combaten a los virus. Esas vacunas contienen una versión del virus vivo que fue debilitado para que no provoque enfermedad grave en personas con un sistema inmunitario sano. Como las vacunas de virus vivos atenuados son lo más parecido a una infección natural, son buenas maestras para el sistema inmunitario. Ejemplo de éstas vacunas son para el: sarampión, paperas, rubeola y varicela.

20.-¿Cuáles son la enfermedades virales en la actualidad?

Existen muchas enfermedades que ponen en riesgo a la salud de las personas en la actualidad. Entre éstas podemos destacar las siguientes:

  • El Dengue
  • El VIH-SIDA
  • Enfermedad del virus del Ébola
  • Síndrome respiratorio por Coronavirus
  • Zika, entre otras.

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Referencias

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https://www.revistaciencia.amc.edu.mx/images/revista/69_2/PDF/Virus.pdf

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https://es.khanacademy.org/science/high-school-biology/hs-human-body-systems/hs-the-immune-system/a/intro-to-viruses

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https://www.genome.gov/es/genetics-glossary/Virus

http://www.botanica.cnba.uba.ar/Pakete/Dibulgeneral/LosVirus/Virus2/Virus.htm

Adenovirus
Type 5 Particles, CMV-β-Galactosidase

http://www.salud.gov.pr/Dept-de-Salud/Documents/Division%20de%20Inmunizacion/Como%20Funcionan%20Las%20Vacunas.pdf
https://www.diariomedico.com/medicina/enfermedades-infecciosas/dos-estudios-apoyan-que-el-murcielago-esta-en-el-origen-del-coronavirus-de-wuhan.html
https://www.geriatricarea.com/2020/03/03/recomendaciones-de-la-oms-para-protegerse-frente-al-coronavirus/

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